流傳六千年的香氣—乳香

  •  2021-03-23

新星聞狂報/台北報導

黃金、沒藥和乳香是基督教傳統中,東方博士送給嬰兒耶穌的三件禮物。這也是兩千年前人們能夠想像到的最珍貴的禮物之一,當時乳香的價值相當於同等重量的黃金。
乳香(起源於古法語『francencens』,意思是『純淨的香料』)作為香水和萬靈丹使用已經有6000年歷史。它是採自堅硬的乳香屬(Boswellia)植物上的芳香樹脂,這種樹只生長在從非洲之角到印度以及中國南部部分地區的狹窄氣候帶。世界上大部分的乳香供應來自索馬利亞(Somalia)、厄立特里亞(Eritrea)和葉門(Yemen)這些近年來飽受衝突困擾的國家。戰亂也對這些國家的乳香生產帶來負面影響。而在和平的阿曼(Oman)生產出世界上最上乘——也是最昂貴的乳香,古埃及稱這種乳香為「上帝之汗」。

乳香其實是一種樹脂。圖/擷取自網路
耐寒的乳香樹生長在阿曼南部省份佐法爾(Dhofar)的荒涼地帶。乳香樹脂的價值取決於其顏色、結塊大小和含油量。最有價值的等級,被稱為何嘉裏(hojari),只出產自佐法爾山脈乾燥的狹小氣候帶,這個小氣候帶剛好超出了夏季季風氣候覆蓋的範圍,在薄霧籠罩著阿拉伯半島的頂端。
今天,遍布這個地區的乳香樹,以及自公元前4世紀就形成的許多大篷車商路和港口都是阿曼聯合國教科文組織收錄的世界遺產地的一部分。根據聯合國教科文組織的描述,「在這個地區繁榮了許多世紀的乳香貿易是古代和中世紀世界最重要的貿易活動之一。」
從這裏開始,擁有成千上萬駱駝和奴隸的大篷車商隊裝滿乳香,穿越阿拉伯沙漠,長途跋涉2000公里的陸路旅行,前往埃及、巴比倫、希臘和羅馬帝國。而滿載乳香樹脂的船隻遠行直至中國。羅馬博學家老普林尼(Pliny the Elder,公元23-79年)寫道,這種貿易使南部阿拉伯人成為「地球上最富有的人」。
乳香在當時被視為是萬用藥,被認為能治療痔瘡、月經痛和黑色素瘤。希臘軍事醫生迪奧科里斯(Pedanius Dioscorides)將乳香描述為萬能神奇藥物,他寫道,這種樹脂膠可以「填補潰瘍的空洞」或者「粘合血腥的傷口」。埃伯斯伯比書(Ebers Papyrus)是古埃及最重要的醫學知識文獻,提到乳香可以治療哮喘,出血,咽喉感染和嘔吐等。埃及進口大量乳香作為香水,驅蟲劑,並用在屍體防腐時掩蓋腐爛的氣味。1922年圖坦卡蒙國王的陵墓被打開時,人們甚至在其中發現了乳香軟膏。
為了淨化而焚燒,乳香暗示著神聖性。它裊裊升起的煙霧被認為可以直接升到天堂。

焚燒乳香已經是北非中東地區流傳已久的習俗。圖/擷取自網路
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